Què podem aprendre de la pell de l’ós polar?

Els óssos polars són animals icònics de l’Àrtic i un exemple extraordinari d’adaptació natural.

De fet, aquests animals són els majors carnívors terrestres de la Terra però, curiosament, se’ls considera mamífers marins a causa que passen la major part de la seva vida al mar gelat i són excel·lents nedadors.

A l’hivern la temperatura mitjana de les regions àrtiques oscil·la entre -34 i 0 Cº amb pics que arriben fins als -50 Cº, mentre que durant l’estiu la temperatura se situa entre els -10 i 10 C º.

Els mars gelats de les regions àrtiques constitueixen un dels entorns més hostils de la planeta però no així per als óssos polars. De fet, les seves característiques físiques s’han adaptat per tolerar perfectament temperatures extremadament baixes, permetent moure a través de la neu, el gel i les aigües gelades. En aquest sentit, compten amb una gruixuda capa de greix que els protegeix de l’fred, encara que no és l’única barrera amb què compten. Els óssos polars també estan embolicats amb una pell blanca perfectament dissenyada que els proporciona camuflatge i aïllament tèrmic. Però quin és el secret d’aquesta increïble pell i com aconsegueix protegir-los? La resposta està en el pèl d’aquests animals i, en particular, si simple però intel·ligentment dissenyada microestructura.

Tant és així que el seu pèl és impermeable, per la seva particular estructura buida que recorda a la d’un tub o cable buit. Aquest detall pot semblar trivial, però realment té un paper crucial a l’hora de fer front a l’entorn extrem de l’Àrtic. La particular forma d’aquesta estructura buida és capaç d’atrapar aire al seu interior, un element que és mal conductor de la temperatura i que converteix cada pèl en una barrera tèrmica.

En l’Edat de Pedra nostres ancestres ja van comprendre la capacitat d’aïllament tèrmic que els aportaven les pells animals, un fet que va resultar decisiu perquè poguessin sobreviure durant les dures estacions fredes. Durant els últims anys les propietats aïllants de els pels de l’ós polar han atret l’interès de la comunitat científica per al disseny de material innovador amb propietats tèrmiques millorades. L’aïllament tèrmic resulta crític per a la gestió de l’energia, tal com succeeix amb el control del seu ús i la seva despesa. La possibilitat de desenvolupar nous i més eficients materials amb propietats de aïllament tèrmic millorat podrien ser beneficiosos per a un ampli rang d’aplicacions.

De fet, l’estructura buida biomimètica inspirada en el pèl de l’ós polar és actualment una de les candidates més prometedores. Aquest és el cas de el sector de la construcció, amb una necessitat creixent de millors solucions d’aïllament tèrmic per reduir el consum energètic.